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Aceite de palma

Aceite de palma

El aceite de palma es un aceite de origen vegetal que se obtiene del mesocarpio de la fruta de la palma Elaeis guineensis. Es el segundo tipo de aceite con mayor volumen de producción, siendo el primero el aceite de soja.1El fruto de la palma es ligeramente rojo, al igual que el aceite embotellado sin refinar. El aceite crudo de palma es una rica fuente de vitamina A y de vitamina E.

La palma es originaria de África occidental, de ella ya se obtenía aceite hace 5.000 años, especialmente en la Guinea Occidental de donde pasó a América, introducida después de los viajes de Colón, y en épocas más recientes fue introducida a Asia desde América. El cultivo en Malasia es de gran importancia económica, provee la mayor cantidad de aceite de palma y sus derivados a nivel mundial. En América, los mayores productores son Colombia y Ecuador.

El cultivo de palma para obtener aceite ha sido criticado por su impacto medioambiental,6 7 que incluye deforestación, pérdida de hábitats naturales 8 de especies en peligro, como el orangután9 10 y el tigre de Sumatra,11 así como por su contribución a la emisión de gases de efecto invernadero.7 12 Muchas plantaciones de palma se sitúan en túrberas, y despejar el terreno para el cultivo contribuye al aumento de emisiones de gases de invernadero.12 13

Se han realizado importantes esfuerzos por convertir en sostenible el cultivo de la palma por varias organizaciones, tales como la "Roundtable on Sustainable Palm Oil",14 un grupo industrial, y el gobierno malayo, que se ha comprometido a mantener el 50% de su superficie como bosque.15 Según una investigación del "Tropical Peat Research Laboratory", un grupo dedicado al estudio del cultivo de palma,16 las plantaciones de palma actúan como sumideros de carbono, convirtiendo el dióxido de carbono en oxígeno17 y, de acuerdo con la "Segundo Comunicado Nacional" de Malasia a la "Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático", las plantaciones contribuyen al estatus de Malasia como un sumidero neto de carbono.18

Grupos medioambientales, tales como Greenpeace y Amigos de la Tierra, se oponen al uso de aceite de palma como biofuel, asegurando que la deforestación causada por las plantaciones de palma son más dañinas para el clima que los beneficios obtenidos al sustituir combustibles inorgánicos por biofuel.13 19 20

Aunque sólo el 5% del terreno dedicado a la producción de aceites vegetales es usado para el cultivo de palma, éste produce un 38% del suministro total de aceite vegetal.21 En términos de rendimiento, una plantación de palma es 10 veces más productiva que una de soja o de colza, porque tanto el fruto como la semilla de la fruta de la palma producen aceite.21
Usos
Culinario
Los usos son en su gran mayoría culinarios, bien directamente empleado como aceite de freír o aliñar, bien como producto añadido a otros alimentos como los helados, las margarinas, las natillas, los platos preparados como pizzas, sopas, pasta. A menudo aparece como grasa vegetal o aceite vegetal. Se pueden elaborar derivados equivalentes de aceite de cacao. Derivados del aceite de palma están presentes también en multitud de jabones, dentífricos, etc.
Industriales
Se usa como materia prima en la producción de biodiésel. También es usado en producción de piensos para la alimentación animal, sobre todo de terneros, por su alto aporte energético por ración. En la industria cosmética es utilizado para la elaboración de jabones, champús, geles de baño, pintalabios, dentífricos, cremas.
Composición
El aceite de palma es saturado hasta en un 50%, su composición en promedio es:
• 40-48% ácidos grasos saturados (principalmente palmítico)
• 37-46% ácidos grasos monoinsaturados (principalmente oleico)
• 10% ácidos grasos poliinsaturados.
Implicaciones para la salud
Una gran parte del consumo de aceite de palma se produce en la forma de aceite de cocina, oxidado en parte, en lugar de en su estado fresco. Esta oxidación parece ser responsable de los riesgos asociados a su consumo.22
Según varios estudios del "Center for Science in the Public Interest" (CSPI), el consumo excesivo de ácido palmítico (que compone el 44% del aceite de palma), aumenta los niveles de colesterol y puede contribuir al desarrollo de problemas cardiovasculares.23 La Organización Mundial de la Salud y el "National Heart, Lung and Blood Institute" de los Estados Unidos aconsejan limitar el consumo de ácido palmítico y alimentos con un alto contenido en grasas saturadas.24 23 Según la OMS, hay una evidencia convincente de que el consumo de ácido palmítico aumenta el riesgo de 

desarrollar enfermedades cardiovasculares, colocándolo en el mismo nivel de evidencia que los ácidos grasos saturados.25

El aceite de palma es, según los expertos, muy rico en grasas saturadas por lo que es preferible no abusar de él.

 

Los consumidores insisten en que los fabricantes están obligados a detallar en el etiquetado de sus productos el tipo de grasa que emplean. Y es que el aceite de palma está presente en cremas, productos para untar, snacks y pasteles, precocinados, aperitivos, productos de limpieza como jabones o detergentes, cosméticos o incluso velas.

Pero, ¿de dónde procede el aceite de palma? La OCU explica que "la palma aceitera se cultiva en países tropicales, donde a menudo representa una base importante para las econonmías locales, así como una materia primar para la industria local". El problema es que su cultivo en zonas como Indonesia ha tenido un fuerte impacto ambiental.

Las claves para su éxito son, en palabras de la OCU, la versatilidad de este producto y su rentabilidad. Para evitar sus efectos negativos los consumidores recomiendan seguir cuatro consejos básicos:

  • Para evitar el exceso de grasas saturadas que aporta el aceite de palma a nuestra dieta, lo mejor es limitar todo lo posible el consumo de alimentos  precocinados,
  • La bollería industrial y otros productos agroalimentarios procesados, productos en los que se usa mucho el aceite de palma.

 

  • Cuando sea posible, lo mejor es mejor preparar la comida en casa con aceites más saludables, como el de oliva o el de girasol.

 

  • En algunos productos, el aceite de palma se puede sustituir por otro tipo de grasa más saludable: lee las etiquetas y elige preferentemente productos en los
  • que se evite la palma y se haya sustituido por aceite de girasol, por ejemplo.

 

  • Busca la etiqueta de certificación de la RSPO.

 

  • Aunque todavía está poco implantada en nuestro mercado, distingue a productos de empresas que han dado un paso adelante para conseguir una producción
  • más sostenible.

 

La concienciación social ha aumentado desde que en el 2014 la ley obligó a las empresas especificar en el etiquetado qué tipo de "aceite vegetal" usan.

"El consumidor iba a poder ver por primera vez de forma directa la frecuencia con la que se utiliza el aceite de palma, algo de lo que en España

apenas se era consciente", afirma Laura Villadiego, de Carro de combate, colectivo de periodistas que ha hecho un trabajo de investigación sobre este producto.

 

La cosa se complica en los cosméticos, donde se usan derivados que a menudo proceden del aceite de palma, pero a veces son de otras materias primas. "La siguiente batalla en la transparencia de las empresas será obligarles a declarar de dónde proceden", afirma Villadiego. Estos derivados son: ácido palmítico, o ácido hexadecanoico, palmitato ascorbilo, ácido esteárico, glicerina, glicerol, Sodium Laureth Sulfate, Sodium Lauryl Sulfate, palmitoil (o Palmitoyl), Glyceryl Stearate SE, emulgente E472e, aditivo E160 (betacaroteno) y similares (carotenoides, beta apocarotenal y éster etílico), ácido beta apocarotenoico, aditivo E570 – ácidos grasos, vitamina A palmitato o palmitato de retinol.

¿Y qué productos encontramos en el mercado con aceite de palma o sus derivados?

 

Desde las galletas Príncipe, Oreo y Tuc hasta los Donuts, los Doritos, las margarinas Flora y Tulipán, los Kinder sorpresa, los Kit Kat, la Nocilla, la Nutella, los Sugus y algunos precocinados de Findus, La Cocinera y cremas Knorr. Carro de combate tiene una lista de productos que va actualizando.

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